¿Qué es el Día del Trabajo? Una historia de la fiesta de los trabajadores


A fines del siglo XIX, muchos estadounidenses trabajaban 12 horas al día, siete días a la semana, a menudo en trabajos físicamente exigentes y mal pagados. Los niños también trabajaban en granjas, fábricas y minas. Las condiciones a menudo eran duras e inseguras.

Fue en este contexto que los trabajadores estadounidenses realizaron el primer desfile del Día del Trabajo, marchando desde el Ayuntamiento de Nueva York a un picnic gigante en un parque de la parte alta de la ciudad el 5 de septiembre de 1882.

«Working Men on Parade», leer el titular de The New York Times. El artículo, que apareció en la última página, informó que 10,000 personas marcharon “de manera ordenada y agradable”, muchas menos de las que los organizadores habían pronosticado que asistirían. Los trabajadores incluían tabaqueros, modistas, impresores, zapateros, albañiles y otros comerciantes.

Debido a que aún no era un feriado oficial, muchos de los asistentes arriesgaron sus trabajos al participar en la huelga de un día. En sus letreros, pedían “Menos trabajo y más paga”, una jornada laboral de ocho horas y una prohibición del uso de mano de obra de los convictos. Fueron recibidos con vítores.

El movimiento sindical estadounidense estaba entre los más fuertes del mundo en ese momento, y en los años que siguieron, los municipios y los estados adoptaron leyes para reconocer el Día del Trabajo. Nueva York lo hizo en 1887, y The Times informó que el desfile de ese año fue más grande que nunca, incluso en medio de la tensión política sobre el papel de los grupos socialistas. Los parques, tiendas y bares de la ciudad estaban llenos.

«Los bares nunca estuvieron más resplandecientes», The Times escribió. “De manera líquida, la primera celebración legal del Día del Trabajo puede pasar a la historia como un éxito rotundo”.

Pero el gobierno federal tardó varios años más en convertirlo en feriado nacional, cuando tenía un propósito político mayor. En el verano de 1894, la huelga de Pullman interrumpió gravemente el tráfico ferroviario en el Medio Oeste, y el gobierno federal utilizó una orden judicial y tropas federales para romper la huelga.

Había comenzado cuando el Compañía de automóviles Pullman Palace bajó los salarios sin bajar los alquileres en la ciudad de la empresa, también llamada Pullman. (Ahora es parte de Chicago).

Cuando los trabajadores enojados se quejaron, el propietario, George Pullman, los despidió. Decidieron hacer huelga, y otros trabajadores del Sindicato de Ferrocarriles Americanos, encabezados por el activista Eugene V. Debs, se unieron a la acción. Se negaron a manejar los autos Pullman, lo que paralizó el tráfico de carga y pasajeros en Chicago. Decenas de miles de trabajadores abandonaron el trabajo, estallaron huelgas salvajes y multitudes enojadas fueron recibidos con fuego vivo de las autoridades.

Durante la crisis, el presidente Grover Cleveland firmó un proyecto de ley el 28 de junio de 1894, declarando el Día del Trabajo como feriado nacional. Algunos historiadores dicen que temía perder el apoyo de los votantes de la clase trabajadora.

“Había muchas ventajas políticas en ese momento para reconocer el Día del Trabajo”, dijo Joshua B. Freeman, profesor distinguido de historia en Queens College y el Centro de Graduados de la City University of New York.

Pero no fueron las únicas vacaciones para trabajadores sobre la mesa. A partir de 1884, el movimiento sindical había convocado huelgas y protestas el 1 de mayo para impulsar una jornada laboral de ocho horas. Ese posible día festivo se llamó Primero de Mayo y ahora se celebra en todo el mundo, aunque no está oficialmente reconocido en los Estados Unidos.

Podría culpar al asunto Haymarket. El 4 de mayo de 1886, estalló una bomba en una manifestación en Haymarket Square de Chicago en apoyo de una jornada laboral de ocho horas y contra la matanza policial de manifestantes. Las autoridades abrieron fuego en respuesta y murieron siete oficiales y cuatro manifestantes.

El episodio llegó a los titulares de todo el mundo y la respuesta de la policía en Chicago fue feroz. «Los anarquistas se acobardaron», decía el titular de un artículo del Times en la portada el 8 de mayo, con un subtítulo, «Obligados a buscar escondites: el elemento desordenado está completamente asustado». Ocho anarquistas fueron condenados y cuatro ahorcados. Los críticos argumentaron que el juicio se llevó a cabo de manera deficiente, y siete años después, el gobernador John P. Altgeld perdonó a los tres que todavía estaban vivos.

En los años siguientes, el Primero de Mayo se convirtió en una ocasión para protestar por las detenciones de socialistas, anarquistas y sindicalistas. A medida que se asoció con la izquierda radical, y a medida que el Día del Trabajo fue reconocido por más y más estados, este último se convirtió en el día festivo dominante en los Estados Unidos.

En las últimas décadas, el Día del Trabajo ha estado dominado más por las barbacoas, las ventas y los días de playa de última oportunidad que por las estridentes protestas laborales. El movimiento sindical se ha debilitado y en Nueva York hay conflictos de programación, como las vacaciones fuera de la ciudad y el gran Desfile del Día de los Indios Americanos en Brooklyn, que se lleva a cabo el lunes y generalmente incluye un contingente considerable de mano de obra.

Estos años Desfile del Día del Trabajo en Nueva York será el 8 de septiembre.



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