Son muchos los productos que podemos asociar al otoño, pero pocos despiertan tan nostálgico como las castañas. Son casi un ícono de esta época idílica del año en que los bosques se tiñen de color y el suelo se llena de hojas, hongos y esos frutos característicos que han sido tan importantes en la economía y la cultura de muchas regiones de nuestro país durante siglos. Hay algo mágico y calmante en el aroma de las castañas asadas, pero se pueden utilizar mucho más en la cocina.

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Los puestos ambulantes de castañeros -y castañeras- se extendieron por capitales de todo el país y media Europa en el siglo XIX, llevando un poco de su encanto bucólico incluso a aquellos que aún no han pisado el bosque a lo largo de su vida. Eso es verdad su temporada comienza en todo su esplendor con los días de otoñocuando el frío cambia el paisaje, pero su consumo se prolongará hasta finales de invierno.

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Pocos remedios hacen frente a las bajas temperaturas tan bien como un cono de castañas recién asadas, calienta las manos pero también el cuerpo y el alma con su aroma calmante y su delicioso sabor, lleno de beneficios nutricionales. Muy ligada a esta vida rural y humilde, con tradiciones que perduran, la castaña también puede ser un ingrediente de la alta cocina.

¿Qué es la castaña?

La castaña es la fruta de castaña, un árbol de hoja caduca ahora muy extendido en gran parte del planeta, particularmente en el hemisferio norte. No debe confundirse con el llamado castaño de indias o castaño de agua, que no tiene relación con el actual pero produce frutos de aspecto similar.

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Botánicamente estamos hablando de Castanea, un género de plantas de la familia Fagaceae, que incluye varios cientos de árboles y arbustos. Hay muchas especies de castaños en el mundo con características más o menos diferentes, aunque nos referimos a los castaños en general europeo o Castanea sativa, Molino. Además, aunque es un detalle que suele eludir al consumidor, por ello las castañas se comercializan bajo una gran variedad de variedades como la Longal Injertos e hibridaciones buscando una forma, tamaño o piel específica.

el árbol puede llegar a un tamaño grande hasta 30 metros de altura con troncos rectos y gruesos con corteza generalmente lisa. Las hojas oblongas muestran un perfil muy aserrado, se vuelven amarillas y ocres cuando llega el frío otoñal y caen gradualmente al suelo, al igual que el fruto.

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la castaña no es tanto el fruto en sí, sino la semilla. Los frutos del castaño se reconocen fácilmente como una especie de esfera o cúpula cubierta de espinas ligeramente peludas. Dentro hay dos o tres aquenios, que son castaños. Su tamaño puede variar de dos a cuatro centímetros, tiene forma convexa con base convexa o plano-convexa y una cáscara dura, el endocarpio, que es de color marrón oscuro cuando la castaña está madura.

La semilla, el fruto comestible, es así doblemente protegidoy también tiene una especie de piel – epispermum – de color canela, a menudo con pelusa, que se adhiere firmemente a la propia castaña y penetra en su superficie irregular llena de surcos o pliegues.

Origen y cultivo actual

El castaño europeo es un árbol muy extendido en el sur de Europa y Asia Menor generalizada en los países de Europa Central para su cultivo. Necesita un clima templado, buena humedad y temperaturas estables, ya que es muy sensible a la sequía estival y también a las heladas.

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En nuestro país está muy extendido, especialmente en el norte. Galicia domina su cultivo y rendimiento, con una producción total de 172.034 toneladas de castañas en 2019. También destaca la producción, ya muy por detrás de Castilla y León, con 7.285 toneladas, seguida de Andalucía y Extremadura. Menos enfocada a la producción, es un árbol habitual en la cornisa cantábrica, Cataluña y el interior.

Ese castaño gallego goza del amparo del reconocimiento de la Indicación Geográfica Protegida bajo el sello IGP Castaña de Galicia, mientras que el Castaña del Bierzo muestra el reconocimiento de calidad de la marca de garantía.

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Hoy, en muchas regiones montañosas y boscosas, la castaña ya no es un producto de supervivencia tan básico como lo fue durante siglos, pero sigue teniendo una gran tradición e importancia cultural y social. Los meses de otoño están llenos de eventos y festivales locales que comienzan con las primeras cosechas, como el Magosto gallego, el Amagüestu asturiano o la castaña catalana, ligadas a otras fiestas como el Día de Todos los Santos.

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Propiedades y Beneficios Nutricionales

Aunque es un fruto seco, las castañas destacan por sus propiedades muy bajo contenido calórico que suele ser común en estos alimentos ya que es más bajo en grasas. Solo aportan unas 179 kcal por ración de 100 g de alimento crudo y aumentan ligeramente cuando se tuestan porque se reduce el contenido de agua.

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